Décollage et retour sur Terre réussis pour SpaceX

EspaceC'est inédit : la fusée Falcon 9 de SpaceX a réussi à décoller, à envoyer des satellites en orbite puis à revenir sur Terre intacte.

Lancement de la fusée Falcon 9, lundi 21 décembre en Floride. Une partie de l'appareil est redescendue sur Terre après la mise en orbite des satellites et a atterri, 11 minutes plus tard. (Image - 21 décembre 2015)

Lancement de la fusée Falcon 9, lundi 21 décembre en Floride. Une partie de l'appareil est redescendue sur Terre après la mise en orbite des satellites et a atterri, 11 minutes plus tard. (Image - 21 décembre 2015) Image: Keystone

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La société SpaceX a réussi lundi à faire décoller une fusée Falcon 9, qui a envoyé 11 satellites en orbite autour de la Terre, et a faire revenir le premier étage de son lanceur sur Terre, une opération inédite.

La fusée a décollé à 20H29 (02H29 en Suisse) de Cap Canaveral en Floride (sud-est des Etats-Unis). Après quelques minutes d'ascension, l'imposant premier étage de la fusée, qui lui procure sa puissance au décollage, s'est détaché et a commencé à retomber vers la Terre pendant que le deuxième étage continuait à propulser les satellites vers l'espace.

Atterrissage en douceur

A l'aide de moteurs qui ont ralenti sa chute, le premier étage a atterri en douceur 11 minutes après le décollage, en position verticale, a-t-on pu voir sur les images de l'opération diffusées en direct par la société du milliardaire Elon Musk.

«Falcon a atterri», a déclaré le commentateur au milieu des cris de centaines d'invités qui ont assisté à l'opération depuis le centre de commandement à Hawthorne, en Californie.

Le deuxième étage de la fusée a quant à lui réussi dans les minutes suivantes à larguer comme prévu ses 11 satellites en orbite basse autour de la Terre, des satellites de la société de communication Orbcomm.

Economies substantielles

Récupérer le premier étage de ses fusées Falcon 9 permettra à SpaceX d'effectuer de substantielles économies à l'avenir. L'entreprise avait tenté à plusieurs reprises, jusque-là sans succès, de faire atterrir le lanceur sur une plateforme en mer.

Il s'agissait du premier vol d'une fusée de SpaceX depuis l'explosion d'un lanceur Falcon 9 le 28 juin dernier peu après son décollage de Cap Canaveral. Il s'agissait là du premier revers pour SpaceX après dix-huit lancements réussis, dont six sur douze prévus pour livrer du fret à la Station spatiale internationale (ISS) dans le cadre d'un contrat de 1,6 milliard de dollars avec la Nasa.

Regardez la vidéo complète du décollage et de l'atterrissage (décollage vers 32'10 - atterrissage vers 41'45)

Nouvelle version de Falcon 9

La fusée Falcon 9, qui a volé lundi, est une nouvelle version 30% plus puissante, ce qui devait aussi améliorer le contrôle du premier étage lors de son retour à grande vitesse dans l'atmosphère.

En novembre, un autre milliardaire à talents multiples, Jeff Bezos, le fondateur d'Amazon, avait réussi à faire atterrir sa fusée New Shepard après un vol suborbital. Un exploit, mais moins difficile à accomplir que ce qu'a réalisé Elon Musk dont le lanceur est allé en orbite, selon les experts.

Les enjeux financiers sont énormes. Récupérer un lanceur de manière routinière pour pouvoir le réutiliser, permettrait de réduire fortement le coût de la mise en orbite. (afp/nxp)

Créé: 22.12.2015, 03h53

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