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La question des Européens au Royaume-Uni

Alors que les négociations sur le Brexit s'ouvrent lundi, quel sort attend les plus de 3,6 millions d'Européens au Royaume-Uni?

Dans son discours, Boris Johnson a promis de donner plus de pouvoirs aux communautés locales et de renforcer les infrastructures de télécommunications et de transport. (Samedi 27 juillet 2019)
Dans son discours, Boris Johnson a promis de donner plus de pouvoirs aux communautés locales et de renforcer les infrastructures de télécommunications et de transport. (Samedi 27 juillet 2019)
Keystone
Le ministre britannique des Affaires étrangères, Jeremy Hunt, s'est attiré des critiques du monde diplomatique, pour avoir comparé l'Union européenne à l'Union soviétique. (1er octobre 2018)
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AFP
Le Parlement britannique va se prononcer sur la tenue d'élections législatives anticipées, prévues le 8 juin. (Mercredi 19 avril 2017)
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AFP
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Mettre fin au principe de libre circulation des personnes pour limiter l'afflux des immigrés européens a été l'un des principaux moteurs de la campagne des pro-Brexit. Au moment où s'ouvrent lundi les négociations de divorce, quel sort attend les plus de 3,6 millions d'Européens résidant au Royaume-Uni?

Le gouvernement britannique assure faire de cette question une priorité, tout en mettant dans la balance l'avenir des 1,2 million de Britanniques installés dans les 27 autres pays de l'UE. La Commission européenne aussi en a fait une priorité, mais elle insiste sur la complexité du dossier (sécurité sociale, retraite...). Les expatriés, eux, suivent les débats avec frustration et inquiétude.

Un peu plus de 3,6 millions de citoyens européens vivaient au Royaume-Uni en 2016, dont environ un tiers dans le grand Londres, selon les estimations du Migration Observatory de l'université d'Oxford qui s'appuie sur les derniers chiffres de l'office national des statistiques (ONS).

Polonais

Évaluer la population étrangère est un casse-tête puisque l'enregistrement auprès des consulats n'est pas obligatoire. L'Allemagne, la France et l'Espagne estiment ainsi que le nombre de leurs ressortissants présents sur le territoire britannique est d'environ 300'000, soit presque le double des estimations officielles. Avec un million de personnes, la Pologne est de très loin la nation européenne la plus représentée. En 2015, leur nombre a même dépassé pour la première fois celui des personnes nées en Inde résidant au Royaume-Uni.

Cet afflux s'explique en partie par le fait que le Royaume-Uni a été l'un des rares États membres à ouvrir tout de suite son marché du travail aux Polonais lors de leur adhésion à l'UE en 2004. La levée des restrictions en janvier 2014 envers les Bulgares et les Roumains a produit un appel d'air similaire.

Ces vagues d'immigration successives en provenance des pays de l'Est ont suscité des crispations, apparues au grand jour lors de la campagne pour le Brexit. D'autant que le solde migratoire (différence entre arrivées et départs) a atteint un record historique en novembre 2015, à sept mois du référendum.

Travailler

Toutes les études indiquent que les immigrés européens viennent d'abord au Royaume-Uni pour travailler. Sur les 3,6 millions d'Européens présents au Royaume-Uni, ils étaient 2,2 millions à être employés, selon l'ONS.

En 2015, les nouveaux arrivants, attirés par un marché du travail dynamique et un faible taux de chômage, venaient à 73% pour le travail et à 21% pour les études. Les immigrés européens travaillent dans l'hôtellerie et la restauration (24%), la finance (18%) et les services publics comme le système de santé NHS (17%). Ces secteurs sont également les premiers à s'inquiéter. Notamment dans le domaine de la santé. Un rapport parlementaire publié fin avril souligne que plus de 60'000 Européens travaillent dans le NHS en Angleterre.

Dans le secteur de l'agriculture, qui emploie de nombreux saisonniers, l'arrêt de la libre circulation suscite également une grande émotion. «C'est simple: sans les immigrés européens, nous ne pouvons pas fonctionner», souligne Nick Ottewell, producteur de salades dans le Kent.

Les immigrés rapportent

Avant le référendum, pour convaincre les Britanniques de rester dans l'UE et donner des gages aux eurosceptiques, le gouvernement conservateur avait proposé de restreindre l'accès à certaines allocations sociales pour les immigrés européens.

Plusieurs études, comme celle du University College London, montrent pourtant qu'ils paient plus en impôts qu'ils ne réclament en allocations. Les partisans du Brexit répondent que cela ne prend pas en compte la pression supplémentaire sur le logement, les écoles et les hôpitaux.

Certains accusent également les immigrés européens d'avoir contribué à faire baisser les salaires. Mais selon Jonathan Wadsworth, auteur d'un rapport sur le sujet pour la London School of Economics, «toutes les études montrent que l'immigration n'a aucun impact sur le niveau des salaires ou alors de manière très marginale».

(ats)

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