Un détecteur de mouvements pour déceler la vie sur Mars

BiotechnologieDes chercheurs de l'EPFL et d'un institut scientifique en Belgique ont mis au point un minuscule détecteur de mouvements afin de capter des formes de vie à l'échelle microscopique dans l'espace.

Si ce détecteur avait été disponible pour la mission Rosetta de l'ESA, qui a récemment envoyé pour la première fois un robot, Philae, sur une comète et détecté des potentiels signes de vie comme de l'eau et du carbone, il aurait fait faire à la science un très grand pas.

Si ce détecteur avait été disponible pour la mission Rosetta de l'ESA, qui a récemment envoyé pour la première fois un robot, Philae, sur une comète et détecté des potentiels signes de vie comme de l'eau et du carbone, il aurait fait faire à la science un très grand pas. Image: ARCHIVES, PHOTO D'ILLUSTRATION/Keystone

Signaler une erreur

Vous voulez communiquer un renseignement ou vous avez repéré une erreur ?

Actuellement les scientifiques essaient de trouver des formes de vie extra-terrestres en «écoutant» le ciel, en scrutant l'espace avec des télescopes, en envoyant des robots et en analysant tous les échantillons chimiques rapportés des comètes ou des planètes.

Les bactéries et la levure

Sachant que toute forme de vie est en mouvement, des chercheurs suisses et belges ont essayé de capter les mouvements d'organismes microscopiques tels que les bactéries ou la levure, à l'aide d'un minuscule détecteur de mouvements.

«Ce détecteur de micro-mouvements permet de déceler la vie d'un autre point de vue: la vie comme un mouvement», explique Giovanni Longo, principal auteur de cette recherche publiée dans la revue américaine Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).

«Ce détecteur peut capter tous les petits mouvements des systèmes vivants et apporter un point de vue complémentaire à la recherche de la vie», a-t-il précisé à dans un courriel.

Quelques centaines de microns de long

L'appareil est lui aussi tout petit, d'une taille inférieure au millimètre --quelques centaines de microns de long--, et peut détecter les micro-mouvements qui sont la «signature universelle de la vie», affirment ces chercheurs, Giovanni Longo, scientifique à l'Ecole polytechnique fédérale de Lausanne, et ses collègues du Vlaams Instituut voor Biotechnologie en Belgique.

Les scientifiques l'ont testé sur différents éléments, comme la bactérie E coli, la levure, mais aussi des cellules humaines, des cellules de souris ou de plante en laboratoire. Dans tous les cas, quand des organismes vivants sont placés près de l'appareil, «l'amplitude des fluctuations mesurées augmente», selon l'étude.

Un prototype de moins de 10'000 dollars

Giovanni Longo et ses collègues ont aussi ramassé de la terre et de l'eau près de leurs laboratoires en Suisse, et ils ont découvert que le détecteur pouvait là aussi capter la vie de micro-organismes. Ils ont aussi pu manipuler ces mouvements en ajoutant des nutriments consommés par les cellules, ou des éléments chimiques qui les ont tuées, stoppant de fait leur mobilité.

Selon Giovanni Longo, un prototype coûterait moins de 10'000 dollars, utilise très peu de batterie et pourrait être transporté dans un boîtier de 20 centimètres sur 20. L'appareil n'a pas encore été présenté aux agences spatiales américaine (Nasa) et européenne (ESA), mais des initiatives ont été lancées pour fabriquer un exemplaire qui pourrait être transporté dans l'espace par un vaisseau, selon Giovanni Longo.

Des traces de vie inhabituelles

S'il avait été disponible pour la mission Rosetta de l'ESA, qui a récemment envoyé pour la première fois un robot, Philae, sur une comète et détecté des potentiels signes de vie comme de l'eau et du carbone, il aurait fait faire à la science un très grand pas «pour déterminer si ces éléments abritent la vie, quelle qu'en soit la forme», explique le chercheur.

Si les agences spatiales trouvent le moyen de l'utiliser, le détecteur pourra trouver des traces de vie sur les satellites de Jupiter, de Saturne, ou de Mars, et aider les scientifiques à découvrir que la vie existe sous des formes inhabituelles.

Le détecteur peut aussi être utilisé pour trouver des formes de vie extrêmes difficiles à mesurer sur la Terre, comme dans les volcans ou au fond des océans. Mais il faudra encore des années avant que le détecteur puisse être testé dans l'espace.

Dans les prochaines missions spatiales

«C'est rare que tout soit simple dans l'exploration spatiale», rappelle Ariel Anbar, professeur à la School of Earth and Space Exploration et au département de chimie et de bio-chimie à l'université d'Arizona. Néanmoins Ariel Anbar, qui n'a pas participé à cette recherche, qualifie ces travaux de «rafraichissants». C'est «fondamentalement une nouvelle idée».

«La détection de mouvements à cette échelle n'a jamais été envisagée auparavant dans le cadre de la recherche de traces de vie extra-terrestres», affirme-t-il. «Si c'est aussi simple technologiquement à mettre en oeuvre alors ça vaudra le coup de l'intégrer dans les prochaines missions» spatiales. (afp/nxp)

Créé: 30.12.2014, 10h53

Galerie photo

Philae ne répond plus

Philae ne répond plus Le robot Philae ne communique plus depuis le début juillet, ce qui inquiète les responsables de l'Agence Spatiale Européenne.

Articles en relation

Reportage au coeur du Campus Biotech

Genève Le centre académique et entrepreneurial dédié au cerveau se remplit progressivement. Il s'est présenté aux médias ce mardi. Reportage. Plus...

Nouvel exploit de Philae avant son assoupissement

Espace Le robot Philae a pu envoyer un signal vendredi soir. Les données scientifiques affluent de la comète» Tchouri, selon l'agence spatiale. Plus...

La sonde Venus Express est condamnée à brûler

Espace Après huit ans, la sonde européenne Venus Express n'a plus de carburant et arrive à la fin de sa mission. Plus...

Publier un nouveau commentaire

Nous vous invitons ici à donner votre point de vue, vos informations, vos arguments. Nous vous prions d’utiliser votre nom complet, la discussion est plus authentique ainsi. Vous pouvez vous connecter via Facebook ou créer un compte utilisateur, selon votre choix. Les fausses identités seront bannies. Nous refusons les messages haineux, diffamatoires, racistes ou xénophobes, les menaces, incitations à la violence ou autres injures. Merci de garder un ton respectueux et de penser que de nombreuses personnes vous lisent.
La rédaction

Caractères restants:

J'ai lu et j'accepte la Charte des commentaires.

No connection to facebook possible. Please try again. There was a problem while transmitting your comment. Please try again.