La Voie lactée pèse des milliards de soleils

AstronomieL'agence spatiale européenne a pu déterminer le poids de notre galaxie: 1500 milliards de milliards de masses solaires.

La Voie lactée vue depuis la vallée des Ormonts (VD).

La Voie lactée vue depuis la vallée des Ormonts (VD). Image: Keystone

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La Voie lactée, notre galaxie, pèserait environ 1500 milliards de masses solaires, selon l'agence spatiale européenne (ESA). Cette estimation a été réalisée en combinant des données de la mission Gaia et du télescope spatial Hubble.

Les précédentes estimations variaient de 500 milliards à 3000 milliards de fois la masse du Soleil.

«Cette grande incertitude provient principalement des différentes méthodes utilisées pour mesurer la distribution de la matière noire, qui représente environ 90% de la masse de la galaxie», selon un communiqué commun des organismes publié jeudi.

«Vous ne pouvez pas mesurer avec précision ce que vous ne pouvez pas voir!», explique Laura Watkins de l'observatoire européen austral (ESO) qui a dirigé l'équipe de chercheurs à l'origine du calcul.

Matière noire

La présence de matière noire dans notre univers n'a été jusqu'à présent détectée qu'indirectement par ses effets gravitationnels et sa nature demeure l'un des plus grands mystères de la physique moderne.

La matière connue - celle des étoiles, des planètes, Terre et règne du vivant compris - ne compte que très peu dans la masse de l'univers. Pour contourner ce problème, l'équipe a mesuré plus précisément la vitesse d'amas globulaires, de denses regroupements d'étoiles qui orbitent autour de la galaxie à des distances énormes.

«Plus une galaxie est massive, plus ses amas se déplacent rapidement sous l'effet de sa gravité», explique Wyn Evans de l'université de Cambridge. (ats/nxp)

Créé: 08.03.2019, 07h23

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